Komeet geeft geheimen prijs


Philae

Het is al even geleden dat de komeetlander Philae in het nieuws was, maar dat betekent niet dat er niets gebeurt met het kleine ruimtevaartuigje. Deze week verschijnen liefst zeven onderzoeken die zijn gedaan met data die is teruggestuurd naar aarde. Het is bewijs hoe belangrijk deze missie is voor ons begrip van het universum.

De landing op de komeet 67P/Churyumov–Gerasimenko ging eind vorig jaar nog bijna mis. Philea ketste bij de landing af (de donkere vlek in de grote cirkel op de foto) en kwam op een andere plek terecht dan de bedoeling was (de kleine cirkel). Waarom dat gebeurde, staat in een van de studies. 67P is namelijk keihard met daarop een dun laagje stof, geen oppervlak waar je makkelijk grip op krijgt.

Dat is opmerkelijk, aangezien er werd gedacht dat 67P een samengeklonterde brok is, waarin Philea makkelijk een haak kon schieten.

Een andere studie heeft aangetoond dat de komeet zestien organische stoffen bevat, waaronder vier (methylisocyanaat, aceton, propanal en acetamide) die niet eerder bij kometen waren aangetoond. Dat leert ons iets over de rol die kometen mogelijk hebben gespeeld bij het brengen van leven naar aarde.

Philea is bij de landing terecht gekomen op een plek waar radioverkeer niet goed mogelijk is. Daardoor kan het machientjes alleen zenden, geen commando’s ontvangen. Dat hindert sommige proefnemingen, maar het levert desondanks een schat aan informatie op die alle verwachtingen overtreft.