Komeet bevat zuurstof


Rosetta

Astronomen zijn verrast. De komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko bevat zuurstofmoleculen. Dat blijkt uit onderzoek van het Europese ruimtevaartuig Rosetta dat rond de komeet cirkelt. Een internationaal team van onderzoekers publiceert de resultaten donderdag in het wetenschappelijke toptijdschrift Nature. De meest waarschijnlijke verklaring voor de verrassing is dat de zuurstof al tijdens de vorming van de komeet in het oppervlak is gekomen.

Ruimtevaartuig Rosetta vond het afgelopen jaar rond 67P/Churyumov-Gerasimenko al waterdamp, koolmonoxide, kooldioxide en diverse stikstof-, zwavel- en koolstofverbindingen. Maar moleculair zuurstof, dus O2, de zuurstof die we hier op aarde inademen, was nog niet ontdekt.

Ook bij andere kometen is tot nu toe geen zuurstof ontdekt. Dat komt onder andere doordat zuurstof snel reageert tot ozon (O3) of water (H2O). De onderzoekers waren dan ook verrast toen ze zuurstof ontdekten in de wolk rond 67P. Decennialang hebben wetenschappers gezocht naar interstellaire zuurstof zonder veel succes en nu vinden we het zomaar in grote hoeveelheden in een komeet.

De hoeveelheid zuurstof in de gaswolk rond de komeet was gedurende het half jaar vrij constant. De onderzoekers vermoeden dat de zuurstof miljarden jaren geleden is opgenomen uit de gaswolk waaruit ons zonnestelsel inclusief kometen ontstond. Het probleem is dat de huidige modellen over de condities waaronder ons zonnestelsel zich vormde dat eigenlijk niet toelaten.