Komeet bevat voorloper leven


67P

De komeet 67P/Churyumov–Gerasimenko bevat alle ingrediënten voor leven. Dat heeft het team dat een lander op het brok ruimtepuin heeft neergezet, laten weten. In een onderzoeksrapport, gepubliceerd in het academische tijdschrift Scientific Advances, schrijven ze hoe op de komeet een soort chemische oersoep aanwezig is waarin de bouwstenen voor leven aanwezig zijn.

In theorieën over het ontstaan van leven op aarde spelen kometen een belangrijke rol. Zij zouden de bouwstenen voor alles wat groeit en bloeit op onze planeet kunnen hebben gebracht. Door met een flinke klap op aarde terecht te komen, zou het leven hier ‘ingezaaid’ kunnen zijn. Voor het eerst is nu bewezen dat een komeet daadwerkelijk de juiste elementen bevat.

De ontdekking is gedaan door de Rosetta missie van ESA. De Europeanen wisten eind 2014 een lander, Philae, op 67P te zetten; de Rosetta sonde vloog achter de steenklomp aan en seinde de ontdekkingen van Philae door. De batterijen van Philae zijn al een tijdje leeg, maar Rosetta vliegt nog steeds achter de komeet en meet gas en stof dat van de steenklomp afkomt. Zo kon deze ontdekking worden gedaan.

Om leven te maken heb je fosfor en glycine nodig, beide aanwezig op 67P. Deze stoffen vormen de basis van DNA, eiwitten en celmembramen. Uit zichzelf vormen deze elementen geen primitief leven, daarvoor is ook nog water nodig en energie zoals zonlicht of een blikseminslag. Eerder werd glycine gevonden door Nasa op de komeet Wild-2, maar dat kan ook afkomstig zijn van aarde en al op de meetapparatuur aanwezig zijn geweest bij de lancering.

Dat maakt deze ontdekking zo bijzonder. De hypothese van kometen als brengers van leven is daarmee voor het eerst ondersteund door feiten. In de halo van 67P vond Rosetta ook nog waterstof cyanide en waterstofsulfide, nog twee stoffen die een rol kunnen spelen bij het ontstaan van primitieve cellen.