Nieuws

Kepler loopt op laatste benen


De ruimtetelescoop Kepler, waarmee wetenschappers onder andere proberen bewoonbare planeten te vinden, is uitgezet. De telescoop heeft technische problemen die zo ernstig zijn dat deze voorzorgsmaatregel nodig werd. Nasa vreest dat dit wel eens het eind zou kunnen zijn van het paradepaardje van de vloot ruimtetelescopen.

Vorig jaar ging een stabilisator van de telescoop stuk. Die zorgt er voor dat het gevaarte stil hangt in de ruimte. Een tweede stabilisator nam die taak over, maar die is nu ook stuk gegaan. Het gevolg is dat Kepler langzaam om zijn as tolt, waardoor er geen goede opnames meer van de ruimte te maken zijn. Om de delicate elektronica aan boord te beschermen, is de telescoop nu uitgezet.

Nasa onderzoekt wat er kan worden gedaan om de telescoop weer te stabiliseren. Ze zouden daarvoor de stuwraketten kunnen gebruiken die zijn aangebracht voor koerswijzigingen. Alleen hebben die stuwraketten maar brandstof voor een paar maanden aan boord. Dat zou betekenen dat Kepler nog een paar opnames kan maken voor het definitieve afscheid.

Kepler werd in 2009 gelanceerd en ontdekte tot nu toe 100 planeten van dezelfde omvang als aarde. Een handvol daarvan zou leven kunnen bevatten. De missie duurt eigenlijk nog tot 2016.