Je kunt bewust vergeten


post-its

Klein experimentje. Probeer je goed te herinneren wat je gisteravond hebt gegeten. Heb je dat? Mooi, vergeet het dan nu.

Ben je het al vergeten? Nee, waarschijnlijk niet, zo werkt het geheugen niet. Het is geen systeem dat je opdracht kunt geven om iets te bewaren of iets weg te gooien. Herinneringen worden genesteld tussen andere, maar kunnen ook weer slijten. Je weet waarschijnlijk niet meer wat je drie dagen geleden hebt gegeten. Toch is het wel degelijk mogelijk om je geheugen zo te manipuleren dat je bewust kunt vergeten.

Dat ontdekte de Universität Regensburg in Duitsland na een experiment. Daarvoor werd aan 360 vrijwilligers gevraagd om een lijst met vreemde woorden te leren. Daarna werd de groep in drieën gedeeld. De eerste groep kreeg een tweede lijst om te leren en de opdracht die net zo goed als de eerste te herinneren.

De tweede groep kreeg een nieuwe opdracht, ze moesten een schets maken van het huis waar ze waren opgegroeid. Daarna moest deze groep alsnog ook de tweede lijst leren.

De derde groep werd verteld dat er een computerfout was geweest en het experiment opnieuw moest beginnen. Ze konden de eerste lijst vergeten en zich aan de tweede lijst met vreemde woorden wijden.

Daarna werden de groepen op verschillende momenten overhoord over de eerste lijst. Daarbij bleek dat de proefpersonen die beide lijsten achter elkaar hadden bestudeerd de beste herinnering te hebben, ze herkenden de meeste woorden. De groep die de schets van het ouderlijk huis had gemaakt deed het vlak na het experiment veel minder goed, maar kon zich 24 uur later wel veel woorden uit de eerste lijst herinneren.

Het slechts werd de test gemaakt door de mensen die te horen hadden gekregen dat ze de lijst konden vergeten. Schijnbaar was die suggestie genoeg om het geheugen grotendeels van de eerste lijst te schonen. Met andere woorden: mensen kunnen niet alleen bewust herinneren, maar ook bewust vergeten.