Is er racisme in de ruimte?


Jeanette Epps: racisme?

Is het Internationale Ruimtestation ISS een bolwerk van racisme? Tijdens een conferentie van de denktank Center for Strategic and International Studies in Washington deze maandag werd er door verschillende sprekers een punt gemaakt van het feit dat er nog geen enkele donkere persoon op het station is geweest. Dat terwijl de VS wel degelijk astronauten heeft met een donkere huidskleur.

De schuld voor dit vermeende racisme legde de moderator van de conferentie bij de Russen. Zij verzorgen het transport van astronauten van en naar het station. Weigeren zij om mensen van Afrikaanse afkomst mee te nemen? Deelnemers aan de conferentie begonnen daar over te twitteren met als gevolg dat het verhaal steeds groter werd.

De Russen hebben daarom nu gereageerd. Nee, er is geen racisme. En als het er wel is, dan zijn zij niet de schuldige. Ze vervoeren iedereen die door de deelnemers aan ISS wordt voorgedragen, zonder voorkeur voor huidskleur. Fijntjes liet de Russische overheidszender RT weten dat de Sovjet Unie het eerste land was dat een donkere persoon de ruimte had geschoten. Arnaldo Tamayo Mendez uit Cuba ging in 1980 als eerste mens van Afrikaanse afkomst naar de ruimte.

Maar helemaal zonder reden is de discussie over racisme niet. Tot voor kort stond de Afro-Amerikaanse Jeanette Epps op de nominatie om naar ISS te gaan. Ze werd eerder dit jaar onverwacht van de lijst met aanstaande astronauten gehaald. Een reden werd door Nasa niet gegeven, ook niet aan haar zelf. Volgens haar broer, die op Twitter heftig reageerde op het nieuws, is het vanwege haar huidskleur. Ze had alle tests doorstaan.

Volgens voormalig Nasa-astronaut Charles Bolden, ook aanwezig op de conferentie, zijn de Russen niet racistisch, maar de Amerikanen wellicht wel. Hij kon geen andere reden verzinnen voor het schrappen van Epps. Opmerkelijk: Bolden is zelf ook Afro-Amerikaans.