Ionenmotor op zonne-energie


NASA-Solar-Electric-Propulsion

NASA steekt geld in een nieuw programma voor de ontwikkeling van de volgende generatie motoren bedoeld om ‘deep space’ mee te verkennen.

Het gaat om een investering van maar liefst 67 miljoen dollar. Daarmee kan het bedrijf Aerojet Rocketdyne een geavanceerd zonne-elektrisch voortstuwingsysteem (SEP) gaan ontwikkelen. NASA heeft de superefficiënte aandrijflijn die werkt met zonne-energie nodig bij verre ruimtemissies, zoals naar Mars en asteroïdes.

Het systeem gebruikt zonne-energie om elektriciteit op te wekken, dat vervolgens wordt gebruikt om ionen uit een container te spuwen. Ionenmotoren zijn al eerder gebruikt, zoals bij de ruimteverkenner Dawn waarmee NASA de dwergplaneten Ceres en Vesta onderzoekt.

SEP-systemen gebruiken minder brandstof dan gewone raketten, maar ionenmotoren leveren ook minder stuwkracht dan brandstofmotoren. Een deel van de uitdaging voor Aerojet Rocketdyne is om een aandrijflijn te bouwen dat meer stuwkracht kan leveren dan eerdere systemen.

Zelfs als de nieuwe motor twee keer zoveel stuwkracht kan leveren als de huidige systemen, dan nog zal het waarschijnlijk niet worden gebruikt voor bemande missies. Daarvoor zou het vaartuig te langzaam gaan. Met SEP uitgeruste ruimteschepen zouden wel nuttig zijn voor het transporteren van veel vracht, iets dat hard nodig is als er een verkenningsmissie komt die op Mars moet landen. NASA hoopt zo’n missie uit te voeren ergens in de jaren dertig van deze eeuw.

Het is de bedoeling dat het nieuwe, krachtiger SEP-systeem op tijd klaar is voor de asteroïde-missie in 2021 waarbij NASA wil proberen om een asteroïde te grijpen en in een baan om de maan te brengen, zodat hij daar bestudeerd kan worden. Het plan is om dan vanaf 2026 astronauten dat stuk steen te laten bezoeken.