Nieuws

Hout in voedsel omgezet


Het belangrijkste ingrediënt van hout, cellulose, is de meest voorkomende organische stof ter wereld en een ideale bron voor duurzame energie. Maar het kan ook worden gebruikt om de hongerenden te voeden, blijkt uit onderzoek van Chinese wetenschappers. Zij vonden een manier om cellulose te veranderen in zetmeel, het bekendste koolhydraat in een menselijk dieet (het zit bijvoorbeeld in brood en aardappelen).

Het idee werd gebeuren uit de gelijkenissen tussen cellulose en zetmeel. Beide bestaan uit honderden tot enkele duizenden aaneengesloten moleculen van het suiker glucose, maar de manier waarop de bouwstenen gebonden zijn verschild.

De onderzoekers besloten een kolonie van de bacterie Escherichia coli (de bekende darmbacterie) genetisch zo te veranderen dat ze enzymen maakten die de cellulose kon omzetten in zetmeel. De lukte. De eerste set enzymen brak de cellulose af tot cellobiose, dat uit twee glucosemoleculen bestaat. Vervolgens splitste een tweede set enzymen de cellobiose in een glucosesuiker en een molecuul genoemd G-1-P. Die laatste moleculen dienden als de bouwblokken voor het maken van de suikerketens van zetmeel.

Het gevormde zetmeel – een witte poeder die volgens de onderzoekers licht zoet smaakt – kan als erg voedzaam bestanddeel worden toegevoegd aan vele voedselproducten. Ideaal dus voor de hongerenden in arme landen.

Het proces werkt weliswaar, maar is vooralsnog extreem duur: zo’n 1 miljoen dollar is nodig om een man 80 dagen in zijn voedselbehoefte te voorzien. Toch zijn de onderzoekers optimistisch. Binnen 5 tot 10 jaar moet het volgens hen mogelijk zijn hetzelfde te leveren voor maar 0,50 dollar per persoon per dag. Op een gegeven moment zou er zo’n 4,5 miljard ton zetmeel per jaar kunnen worden gemaakt, tweemaal zo veel als de jaarproductie van graan. Dat zou 30 procent van de monden kunnen voeden tegen 2050.

Het onderzoek staat beschreven in PNAS.

Foto: Jim Champion/CC-BY-SA-3.0