Hommel vliegt op stroom


hommel

Je bent een hommel, op zoek naar een bloem waar lekker veel nectar in zit. Maar hoe herken je die in een vol weiland? Het antwoord is dat je het aan je haren voelt. Die gaan vibreren zodra je door het elektrische veld vliegt van een bloem die veel suikers bevat. Dan weet je: hier moet ik zijn.

Tot deze opzienbarende ontdekking komen biologen van de universiteit van Bristol in Groot-Brittanniƫ. Daar werden hommels aan zwakke elektrische velden blootgesteld. Het resultaat was dat ze op zoek gingen naar de bron, omdat ze dachten dat daar nectar te vinden was. De fijne haartjes op het lichaam werden tijdens die experimenten gemeten met een laser-vibrometer. Die toonde aan dat ze in beweging komen door elektriciteit.

Al bij 25 millivolt begint de vacht van de hommel te tintelen, een kracht die zo zwak is, dat hij nauwelijks kan worden waargenomen met menselijke meetapparatuur. De mens heeft gek genoeg hetzelfde mechanisme in zich. Wanneer we een opgeblazen ballon over stof wrijven en hem dan in de buurt van armen of benen houden, voelen we ons lichaamshaar aangetrokken worden.

Bij hommels is dit systeem echter veel beter ontwikkeld, schrijven de onderzoekers op het academische platform Pnas. Bij deze dieren worden de haren niet alleen aangetrokken, ze beginnen te draaien en heen en weer te bewegen. Zenuwen vlak onder de haartjes geven die beweging door, zodat hommels een driedimensionaal beeld krijgen van waar de meeste nectar zich bevindt.

Gaan ze naar die bloem toe om te oogsten, dan geeft de plant de elektrische lading af aan de hommel. Een soortgenoot die voorbij komt vliegen zal de bloem herkennen als afgewerkt en verder gaan. Zo is een efficiƫnte oogst van nectar mogelijk, zeggen de Britten. Zij zijn benieuwd of andere insecten een vergelijkbaar systeem hebben en blijven dit fenomeen de komende jaren onderzoeken.