Hoe werkt herinnering?


Wikimedia

Het is een van de grote kwesties uit de wetenschap: hoe werkt ons brein? Hoe komt het dat we ideeën hebben, en waar slaan we herinneringen op?

Britse en Amerikaanse neurowetenschappers hebben weer een klein beetje meer zicht gekregen op een van die vragen. Hun onderzoek laat zien dat individuele neuronen een regio die ‘mediale temporaalkwab’ heet een centrale rol spelen in het snel vormen van alledaagse herinneringen.

Het onderzoek kon uitgevoerd worden dankzij veertien mensen die elektroden ín hun brein hebben voor de behandeling van hun zware epilepsie. Dankzij de geïmplanteerde elektroden kan vastgesteld worden waar hun epilepsie-aanvallen precies ontstaan. Hersenonderzoek wordt meestal gedaan met behulp van elektroden aan de buitenkant van de schedel, maar in dit geval konden de onderzoekers veel preciezere metingen doen doordat die dikke schil niet in de weg zit.

De patiënten kregen ongeveer honderd foto’s te zien van beroemde mensen zoals Tiger Woods en Clint Eastwood en van bekende plaatsen zoals de Eiffeltoren en het Witte Huis. De onderzoekers stelden vast welke neuronen oplichten bij het zien van een bepaald persoon maar niet tegelijk ook bij een bepaalde plaats. Vervolgens kregen de subjecten een foto te zien van die persoon op een bepaalde plaats. Zo konden de onderzoekers de neuronen volgen op het moment dat de mensen nieuwe associaties creëerden tussen beroemdheden en plaatsen. Individuele neuronen die eerder alleen aansloegen op bijvoorbeeld Jennifer Aniston, reageerden nu ook op de Eiffeltoren.

Dat informatieverwerking zo duidelijk zichtbaar is op het niveau van neuronen is de grote ontdekking, aldus de onderzoekers. Het nut is enorm – als meer duidelijk is hoe normale breinprocessen werken, dan wordt het misschien mogelijk om te begrijpen wat er misgaat bij bijvoorbeeld de ziekte van Alzheimer.