Hoe lang dragen astronauten dezelfde kleren?


laundry-1932325_640

Ruimtevaart is een zaak van geavanceerde technologie, maar voor één ding is nog geen goede oplossing gevonden: kleren wassen. Het is nou eenmaal niet echt haalbaar om een wasmachine de ruimte in te schieten die het zeer schaarse drinkwater gaat rondpompen om kleren schoon te wassen. Daardoor moeten astronauten rondzweven in kleren die ze eigenlijk net te lang aan hebben.

Een student van de universiteit van Arizona heeft daar misschien wat op bedacht. Met haar systeem zouden astronauten toch hun kleren kunnen wassen, zonder dat daar veel water voor nodig is.

Zeker in de begindagen van de ruimtevaart was het nogal een ongemak. Astronauten moesten dagen of weken achter elkaar in een kleine ruimtecapsule zitten met elkaar, zónder dat ze konden douchen of schone kleren aantrekken. Gelukkig kwam daar wat verbetering in met de space shuttles en het ruimtestation Skylab, maar aan boord van het ISS is het nog steeds een kwestie van wat vochtige doekjes.

Stromend water is sowieso technisch lastig te organiseren in gewichtloosheid, maar het is ook razend duur. Het kost 20.000 dollar om een kilo naar de ruimte te brengen, dus water naar het ruimtestation brengen om daar kleren te wassen is onzinniger dan je tanden poetsen met champagne die 700 euro per fles kost. Douchen is daarom nog steeds niet meer dan een spons en wat zakjes water en zeep gebruiken. Haren wassen kan alleen met speciale shampoo die niet uitgewassen hoeft te worden. Kleren wassen kan gewoon niet, dus astronauten moeten een maand lang dezelfde kleren dragen voordat ze schone kleren mogen pakken. Hun oude kleren gooien ze dan weg, zodat die samen met de rest van het afval opbranden in de dampkring van de aarde.

Wat de student en de microbiologie-professor die haar begeleidt hebben bedacht, is om de kleren die astronauten dragen te voorzien van zilver en waterstofperoxide. Beide elementen hebben sterke antibacteriële eigenschappen. Wat de onderzoekers voorstellen, is garen van zilver-ionen in de stof van de kleren te verwerken. Ze testten dat idee door antibacteriële sokken te behandelen met lage concentraties waterstofperoxide. Ze bestreken ze toen met Staphylococcus aureus, een bacterie die veel voorkomt op de menselijke huid en in de neus. Ze ontdekten dat de behandelde stukken stof 99,9 procent minder bacteriën bevatten, terwijl er op onbehandelde stukken maar 43 procent minder bacteriën te zien waren.

De kleren kunnen dus veel langer vrij blijven van ziektekiemen als ze zilverionen bevatten en schoongemaakt worden met waterstofperoxide. Als je kleren twee keer op deze manier wou wassen, zouden drie keer zo lang schoon en geurloos blijven als nu. Dat betekent een flinke besparing op hoeveel kleren er mee de ruimte in moeten én ruimtemissies zouden flink langer kunnen duren.

Om het idee verder te testen, zullen groepen vrijwilligers gevraagd worden antibacteriële sokken of gewone sokken te dragen en ze periodiek met waterstofperoxide te behandelen. Een andere groep vrijwilligers moet dan aan de sokken ruiken…