Hoe oud kunnen we maximaal worden?


dreamstime_xs_37264482

Jeanne Calment uit Frankrijk stierf in 1997 op de ongelooflijke leeftijd van 122 jaar. Ze had als meisje Vincent van Gogh nog ontmoet – hij stonk, zei ze. Wetenschappers denken dat zij bijna de maximale leeftijd heeft bereikt die op dit moment mogelijk is voor mensen. Die zou tussen de 115 en de 125 liggen, zeggen artsen van het Albert Einstein College of Medicine in de VS in Nature.

Mensen zijn gaandeweg de twintigste eeuw steeds ouder geworden. Nieuwe medicijnen, waaronder antibiotica en behandelingen tegen kanker hebben daarvoor gezorgd. Ook zijn mensen gezonder gaan leven, er wordt minder gerookt en ook arbeidsplaatsen en auto’s zijn veel veiliger geworden. Ook niet onbelangrijk: sinds 1945 is in het westen geen oorlog meer geweest.

Maar rond 1995 lijkt die stijging van de levensverwachting een soort plateau te hebben bereikt. Vooral als je kijkt naar de allersterksten: zij die meer dan honderd zijn. Tussen 1968 en 1995 is hun levensverwachting met jaren omhoog gegaan. Het aantal inwoners van landen als Frankrijk en Japan dat de 110 haalt, is flink gestegen. Maar ook hun levensverwachting ligt sinds 1995 op ongeveer hetzelfde punt.

Dat leidt de onderzoekers ertoe om te concluderen dat er een maximale houdbaarheidsdatum voor het menselijk lichaam is. Uitzonderlijke gevallen als Jeanne Calment tonen aan dat die boven de 120 ligt, maar dat zijn slechts uitzonderingen. Een gemiddelde levensverwachting voor de westerse bevolking van 115 is realistischer. Tenzij er natuurlijk in de toekomst grote medische doorbraken plaatsvinden. Dan kan de grens wellicht verder worden opgerekt.

Vooral de bestrijding van infecties en chronische ziektes kan de levensverwachting nog verder verhogen. Jeanne Calment was overtuigd dat haar hoge leeftijd kwam door het nuttigen van veel olijfolie en chocola. Ze was bovendien het levende bewijs dat roken niet altijd tot een vroege dood leidt, de vrouw die de Eiffeltoren in aanbouw had gezien, stopte pas op haar 117de.