Nieuws

Hoe de olifant uit Egypte verdween


Ooit liepen in Egypte leeuwen, olifanten en giraffes rond. Maar al deze Afrikaanse dieren zijn uitgestorven in het land. Aan de hand van afbeeldingen uit het oude Egypte proberen historici van de University of California in Santa Cruz (VS) te achterhalen wanneer dat gebeurde.

Ooit was Egypte een zeer groen land. In wat de ‘vochtige periode’ wordt genoemd, was er een duidelijke moesson, bestaande uit een droog en een regenachtig seizoen. Deze periode duurde van 14.800 tot 5.500 jaar geleden. Daarna werd het steeds droger. De mensheid werd in die periode juist succesvoller, gek genoeg.

De oude Egyptenaren tekenden de dieren die ze zagen op muren en aardewerk. Voor de studie zijn vierduizend kunstwerken verzameld, waarop steeds minder grote zoogdieren te zien zijn. Het is duidelijk dat de dieren voor een groot gedeelte uitstierven door de klimaatverandering.

Maar uit deze studie blijkt ook dat waar mens en dier streden om steeds zeldzamere groene ruimte, de dieren verloren. Lokaal stierven ze uit door de groei van menselijke nederzettingen. Leeuwen bleven lang een gevaar voor de Egyptenaren, maar legden uiteindelijk toch het loodje, blijkt uit de kunstwerken. Dat valt samen met een van de bloeiperiodes van de Egyptenaren

Toen het erg droog werd, had ook de Egyptische beschaving het moeilijk, net als de dieren. Daarmee is aangetoond dat ook voor mensen klimaatverandering niet ongevaarlijk is.

De studie is gepubliceerd in Pnas.