Heel dichtbij en bewoonbaar: Wolf 1061c


Wolf 1061

Astronomen hebben een bewoonbare planeet ontdekt, dicht bij de aarde. De super-Aarde Wolf 1061c ligt op 14 lichtjaar van hier en cirkelt op exact de juiste afstand rond een zogenoemde rode dwerg. Er zou daarom op deze planeet vloeibaar water kunnen voorkomen. Of dat zo is, moeten toekomstige waarnemingen tonen.

Het aantal ontdekkingen van de aardachtige planeten rond andere sterren groeit. Recent vonden astronomen een dergelijke tweeling van onze aarde op slechts 39 lichtjaar afstand. Deze rotsachtige planeet GJ 1132b is echter zo heet als Venus – en dus niet echt vriendelijk voor het leven. Deze planeet ligt te dicht bij een ster.

Daarom is Wolf 1061c zo bijzonder. Het is niet alleen een planeet van steen, de baan van dit hemellichaam ligt ook precies op de juiste afstand van een ster, net als onze aarde. Niet te dichtbij, waardoor het te heet zou zijn; niet te veraf, waardoor het te koel zou worden. De ontdekking werd gedaan door de University of New South Wales in Sydney met hulp van de HARPS-spectrograaf op de La Silla Sterrenwacht ESO in Chili.

De ster waar de planeet omheen draait is een rode dwerg. Dit type is veel koeler dan onze zon, maar komt in het universum veel vaker voor. De planeet waar het nu om gaat, ligt dan ook veel dichter bij deze warmtebron dan wij bij de zon. Of dat leven mogelijk maakt, is een kwestie van verder onderzoeken. Deze planeet is in ieder geval zo dichtbij, dat we er ooit heen zullen kunnen gaan.

De ontdekking staat in Astrophysical Journal Letters.