Hawking zet na zijn dood heelal op zijn kop


universum

Kort voor zijn dood, leveren Stephen Hawking en een collega een artikel in bij een wetenschappelijk tijdschrift. Nu zal het werk worden gepubliceerd. Daarin behandelen de fysici een geheel nieuwe theorie: het universum is veel kleiner dan gedacht.

Ongeveer zeven weken na de dood van de Britse astrofysicus Stephen Hawking verschijnt de laatste wetenschappelijke verhandeling van het genie. Het bevat de laatste oerknaltheorie van Hawking. De publicatie, die vóór zijn dood werd voorgelegd aan het Journal of High Energy Physics, is een samenwerking met de Belgische wetenschapper Thomas Hertog van de Universiteit van Leuven.

De twee onderzoekers concluderen in hun werk dat ons universum niet oneindig en ‘veel eenvoudiger is’ dan veel oerknaltheorieën zeggen. In de publicatie behandelen de theoretici het probleem van de zogenaamde inflatie. Dit is het fenomeen dat volgens natuurkundigen ons universum een paar seconden na de oerknal zeer snel als een ballon opgeblazen moet zijn.

Volgens een wijdverbreide opvatting onder kosmologen zou dat opblazen eeuwig moeten duren en alleen in sommige delen van het universum tot stilstand zijn gekomen. Alleen deze delen van het heelal zouden dan bewoonbaar zijn. Onze regio van het universum zou dus zo’n niet-opgeblazen deel zijn.

Daar klopt niets van, stellen Hawking en Hertog nu in de nieuwe publicatie. Met behulp van hun nieuwe theorie, waar Hertog aan wil blijven werken, leggen de wetenschappers de structuur van het universum heel anders uit. Hun ideeën kunnen worden getest met heel nauwkeurige gravitatiegolfdetectoren (die er nu nog niet zijn) of waarnemingen van de kosmische achtergrondstraling, de zogenaamde Big Bang-echo.

Het betekent dat ons universum kleiner is dan eerder gedacht. Het opblazen is een veel minder sterke kracht dan eerst aangenomen. Maar het betekent wellicht ook het einde van de theorie van de multiversa. Die zegt dat er in de ruimte oneindig veel parallelle werkelijkheden zijn, waarin de geschiedenis steeds net iets anders afloopt. In het kleinere universum zou daar te weinig ruimte voor zijn.

Hawking stierf op 14 maart op 76-jarige leeftijd in Cambridge. Hij wordt beschouwd als een van de belangrijkste natuurkundigen van onze tijd.