Groter brein, langer gapen


gapen

Waarom duurt de gaap van een kameel korter dan die van een mens? Het lijkt een vreemde vraag, maar toch zijn er wetenschappers die zich hiermee bezig houden. Ze werken aan de New York State University in de VS en ze hebben net een interessant onderzoeksrapport over gaaplengtes afgescheiden. De belangrijkste conclusie is dat niemand de mens overtreft als het gaat om de tijdsduur van een gaap.

Waarom? Ook daar hebben de New Yorkers antwoord op. Het heeft alles te maken met de omvang van onze hersenen. Een vergelijkend onderzoek tussen walrussen, leeuwen, gorilla’s, kamelen en een hele trits andere dieren leerde dat de gaaplengte direct correleert met de grootte van het brein. Hoe meer hersencellen, hoe langer de gaap duurt. Vandaar dat mensen kampioen zijn.

Overbodig onderzoek? Nee, niet echt. Want het is een van de meest overtuigende bewijzen voor de theorie dat we gapen om onze hersens te koelen. Die these, in 2007 bedacht door een onderzoeker die ook aan deze studie heeft deelgenomen, stipuleert dat gapen een direct fysiologisch nut heeft. De plotselinge inhalatie van koele lucht is nodig om oververhittende neuronen te koelen. Hoe meer neuronen, hoe meer koeling nodig is.

Het onderzoek is gepubliceerd in Biology Letters.