Grootste schoteltelescoop bijna af


500m-fast-april-2016-fast.bao_.ac_.cn_

China is bezig met de bouw van de Five hundred meter Aperture Spherical Telescope (FAST) – en die gigantische telescoop is bijna klaar.

In de provincie Guizhou in het zuidwesten van China wordt al sinds 2011 gebouwd aan de nieuwe radiotelescoop. Het hele project, dat 160 miljoen euro kost, is als het goed is in september klaar. De telescoop met een diameter van vijfhonder meter zal dan ’s werelds grootste en meest gevoelige radiotelescoop zijn.

Door op radiofrequenties te ‘luisteren’ zal FAST heel zwakke signalen uit de ruimte kunnen waarnemen. Dat is nuttig voor het bestuderen van ruimtefysica en de aard van donkere materie. Ook zal FAST bijdragen aan de internationale zoektocht naar buitenaards leven en kan de enorme schotel worden gebruikt om ruimtevaartuigen in het Chinese ruimtevaartprogramma te volgen. De telescoop bestaat uit 4.450 driehoekige panelen met zijden van elk 11 meter. Ze zijn neergezet in een natuurlijk dal in gesteente, om hem af te schermen van elektromagnetische verstoringen. Wat daarvoor ook helpt, is dat de dichtstbijzijnde plaats vijf kilometer weg is.

De panelen zitten vast aan kabels, zodat ze met computers gedraaid kunnen worden, waardoor het brandpunt van de hele schotel verplaatst kan worden. Op die manier kan FAST signalen opvangen uit verschillende richtingen. De signalen komen samen in een ontvanger die boven de schotel hangt op 140 tot 160 meter hoogte. Dat ontwerp is vergelijkbaar met de 305 meter brede Arecibo-telescoop in Puerto Rico. Het bevestigen van de ontvanger met stalen kabels was een behoorlijk uitdagig voor de ingenieurs, vanwege de vereiste precisie en grote afstand. Het is ze echter gelukt om de foutmarge van het system terug te brengen tot tien millimeter.