Nieuws

Gewapende man lijkt groter


Een man die een wapen in zijn hand houdt, lijkt groter dan iemand met een kitspuit. Geef je hersens maar de schuld.

Hoe groot was de verdachte? Was hij gespierd of niet? Zo maar twee vragen die een politieagent kan stellen aan de getuige van een gewelddadige overval. Maar de antwoorden op die vragen kloppen waarschijnlijk niet, zeggen onderzoekers. Zodra iemand een wapen in zijn hand houdt, zien we die persoon ineens heel anders.

Grote kerel of niet? Wacht maar tot je hem met een kitspuit ziet.

Aan de universiteit van Californië in Los Angeles (UCLA) werd aan 628 proefpersonen foto’s getoond van mannen. Op veel foto’s hielden de mannen objecten vast. Daaronder een revolver (.357 Magnum), een kitspuit, een boormachine, een verfkwast en een keukenmes. De vraag was simpel: hoe lang is deze persoon en hoe gespierd? Voor die laatste vraag konden de deelnemers een schaal van 1 tot en met 6 gebruiken.

De proefpersonen schatten de man met de revolver gemiddeld 6 centimeter langer en 17 procent gespierder in dan mannen zonder wapen of met een kitspuit. Maar ook met het keukenmes en de boormachine in de hand schoten de mannen voor de toeschouwers ineens de lucht in, maar niet zo veel als met de revolver.

Waar komen deze verschillen vandaan? Volgens de onderzoekers ligt de oorzaak waarschijnlijk in een evolutionair oud gedeelte van onze hersenen. Dit gebied regelt dingen als territoriumdrift, vecht- of vluchtgedrag en agressie. Komen we in een bedreigende situatie terecht, dan neemt dit deel van ons bewustzijn de beslissing om te blijven en te vechten of om het op een lopen te zetten.

Schijnbaar maken we die inschatting makkelijker door iemand met een wapen in onze hersens wat groter te maken. Ons brein ziet die grote kerel en zal waarschijnlijk maar één signaal geven: wegwezen hier.

Het onderzoek van UCLA staat deze maand in het vakblad PlosOne.

Follow Faqtman on Twitter