Gekke gaten in China


zinkgat

Wie denkt dat er niets meer te ontdekken valt op deze wereld, moet naar China. Daar hebben geologen net een serie van 49 zinkgaten gevonden, ten zuiden van de stad Hanzhong (provincie Shaanxi). De gaten liggen in bosachtig gebied, waardoor ze eerder nog niet op deze schaal waren opgevallen.

Zinkgaten ontstaan meestal door menselijke activiteit, bijvoorbeeld als een waterleiding knapt en het zand onder een straat wegstroomt. De natuurlijke variant is veel zeldzamer en wordt meestal aangetroffen in karst-landschappen. Dat zijn ondergronden waar in water oplosbaar gesteente, zoals kalk, wordt afgewisseld met een veel harder gesteente.

Dat laatste is het geval in Shaanxi. Daar is het kalksteen grotendeels weggespoeld, wat leidt tot diepe gaten en enorme trechtervormige inkepingen in het landschap. De grootste was meer dan een Eiffeltoren diep en een Empire State Building wijd. Sommige gaten waren ondergronds met elkaar verbonden.

Het heeft een internationaal team van geologen vier maanden geduurd om het 5000 vierkante kilometer grote gebied in kaart te brengen. Ze willen onder andere proberen te ontdekken hoe lang de diepe gaten al in de Chinese ondergrond zitten. Gezien de begroeiing en omdat nogal wat vliegende eekhoorns actief zijn, is het vermoeden dat ze niet relatief recent zijn ontstaan.

Het onderzoek stond onder auspiciĆ«n van Unesco, dat de serie gaten wellicht op de lijst met Werelderfgoed zet. Het team bestond verder uit Fransen, Zwitsers en Tsjechen. Allemaal specialisten op het gebied van karst die het landschap ‘spectaculair’ hebben genoemd. Wellicht dat het een toeristische trekpleister kan worden in de toekomst.