Gaswolk snelt af op aarde


smith

Het is niet bepaald een gevaar dat op korte termijn al het leven op aarde bedreigt, maar toch komt er iets indrukwekkends op ons af. Recente metingen met de Hubble-ruimtetelescoop laten zien dat een gaswolk onze kant op komt met een snelheid van ruim een miljoen kilometer per uur.

Het gaat om de ‘Smith-wolk’ die werd ontdekt in de jaren zestig, door de Amerikaans-Nederlandse sterrenkundige Gail Bieger-Smith. Ze werkte onder de wereldberoemde astronoom Oort aan de universiteit van Leiden. Ze ontdekte de nevel met de radiotelescoop in Dwingeloo; hij viel op omdat de wolk veel waterstof bevat en radiogolven uitstraalt. Direct na haar ontdekking werd ze echter gedwongen te stoppen met haar werk, omdat ze zwanger was. Maar anderen hebben sinds die tijd de nevel bestudeerd. Eerder werd al vastgesteld dat de wolk waarschijnlijk een ‘jas’ van donkere materie moet hebben, omdat hij vrij ongeschonden het Melkwegstelsel heeft kunnen doorkruisen.

Ondanks de grote snelheid duurt het nog dertig miljoen jaar voordat de wolk ons sterrenstelsel bereikt. Tegen die tijd zal de gebeurtenis flink indruk maken, verwachten astronomen. Een botsing met de nevel zou zorgen voor de vorming van nieuwe sterren. De wolk is namelijk zo’n 9.800 lichtjaar lang en bevat voldoende materiaal voor meer dan twee miljoen sterren.

Sterrenkundigen denken dat de wolk zeventig miljoen jaar geleden het Melkwegstelsel verliet, maar dat hij innmiddels weer op de terugweg is. De nieuwe metingen zijn gedaan om meer te weten te komen over de chemische samenstelling en de herkomst van de nevel. Ze laten zien dat de Melkweg een erg actief gebied en continu aan het veranderen is, aldus de wetenschappers.