Nieuws

Gaan Nederlanders buitenaards leven ontdekken?


Een team van Nederlandse sterrenkundigen heeft laten zien dat met een nieuw type telescoop al in de komende 25 jaar voor buitenaards leven gevonden kan worden. Bepaalde, door organismen uitgeademde gassen kunnen worden waargenomen in de atmosferen van exoplaneten – planeten rond andere sterren dan onze zon.

Dit idee, dat al is ontwikkeld in de jaren zestig van de vorige eeuw, is nu gekoppeld aan een nieuwe waarnemingstechniek die gebruik maakt van relatief goedkope flux-collectoren – grote spiegeltelescopen die geen scherpe foto’s kunnen maken, maar waarmee wel nauwkeurige spectroscopie kan worden gedaan. De studie wordt binnenkort gepubliceerd in The Astrophysical Journal.

Sterrenkundigen speculeren al tientallen jaren over de manier waarop waarnemingen aan exoplaneten bewijs voor buitenaards leven zouden kunnen leveren. Ongeveer 20 procent van onze aardse dampkring bestaat uit zuurstof. Dit gas is aanwezig doordat het in enorme hoeveelheden wordt aangemaakt door planten, via fotosynthese. Zonder dit biologische proces zou al het zuurstof binnen de kortste keren uit onze dampkring verdwijnen door oxidatie. Detectie van zuurstof in de atmosfeer van een aardachtige exoplaneet zou daarom een eerste aanwijzing voor buitenaards leven kunnen zijn. Probleem is alleen dat onze eigen zuurstof in de weg zit en je een telescoop eigenlijk zou moeten lanceren.

Een groep sterrenkundigen van de Universiteit Leiden en SRON Netherlands Institute for Space Research hebben nu laten zien dat, met een speciale techniek, waarnemingen vanaf de grond hetzelfde kunnen bereiken. De manier om zuurstof in een exoplaneetatmosfeer te onderscheiden van die in onze eigen dampkring, is heel precies de golflengtes van de absorptielijnen meten. Op deze manier hoeft de telescoop niet buiten onze dampkring te zijn, wat een enorme kostenbesparing oplevert.