Nieuws

Fransen wekken gigantisch virus


Franse onderzoekers hebben een onbekend virus ontdooid dat 30.000 jaar bevroren is geweest. Het Pithovirus sibericum was gevaarlijk voor amoebes, of het voor de mensen schadelijk kan zijn, is nog onbekend. Het virus is uitzonderlijk groot: 1,5 micrometer (0,0015 millimeter) en kan met een normale lichtmicroscoop (het type dat kinderen gebruiken) worden gezien.

De onderzoekers van de Université Aix-Marseille hebben permanent bevroren bodem uit Siberië weer langzaam opgewarmd. Toen hadden ze nog aas nodig. Daartoe werden amoebes aan de grond toegevoegd. Die bleken bevattelijk voor virussen in de bodem. Dankzij dit ‘voer’ konden ze zich weer vermeerderen, zodat nu een oud virus weer onder ons is.

Wat de virologen onder gecontroleerde omstandigheden in een laboratorium hebben gedaan, kan in de echte wereld ook plaats vinden, zo waarschuwen ze. Vooral bij boringen naar olie en gas wordt de bodem van de Siberische toendra ontdooid. Daarbij kunnen ook schadelijke oude virussen weer tot leven komen, wellicht zelfs exemplaren waartegen de mens geen weerstand meer heeft.

Het onderzoek staat beschreven in het wetenschappelijke tijdschrift PNAS.