Europese satnav in de problemen


galileo

Het werd in 2003 met veel bombarie gelanceerd, het Galileo-project. De Europese ruimtevaartorganisatie ESA wilde niet langer afhankelijk zijn van het Amerikaanse GPS-systeem, dus lanceerde het eigen navigatiesatellieten, genoemd naar de Italiaanse astronoom. Galileo zou preciezer zijn dan GPS, omdat het om nieuwere technologie gaat en omdat Europa in tegenstelling tot de Verenigde Staten geen limiet stelt op hoe exact de peiling mag zijn.

Maar Galileo heeft momenteel te maken met een ander probleem dan precisie. Iedere satelliet heeft vier zeer nauwkeurige klokken aan boord. Die zijn van groot belang omdat zonder klokken een plaatsbepaling onmogelijk is. En die klokken houden er de een na de ander mee op. Van de 72 klokken in de bestaande Galileo-satellieten hebben al negen de geest gegeven. In een van de satellieten doen twee klokken het niet. Omdat er per satelliet vier klokken aan boord zijn, blijft het navigatienetwerk functioneren, maar ESA is bang dat er een structureel probleem is.

De klokken zijn gemaakt door een instituut in Zwitserland dat er inmiddels niet meer zou zijn, meldt de BBC. Dat zou de klokken hebben getest en daarbij een foutje hebben gemaakt. Daardoor ontstaat nu kortsluiting in sommige klokken. Het gekke is dat Indiase satellieten dezelfde Zwitserse klokken gebruiken, maar dat die wel allemaal goed werken. De klokken op afstand weer opstarten is lastig, het is ESA pas één keer gelukt.

Sinds vorig jaar zijn genoeg Galileo satellieten in de ruimte om het navigatiesysteem te laten werken. In 2020 moet het systeem volledig functioneren. Maar als de klokken in het huidige tempo blijven falen, komt dat in gevaar. ESA probeert te achterhalen wat er aan de hand is, maar als het probleem structureel is, zou het dure project wel eens kunnen falen.