Europa ‘top kandidaat’ voor leven


europa-geiser

Waterfonteinen. Gigantische geisers die fijn nevelig water tientallen meters de lucht in sproeien. Niet op aarde, maar verderop in ons zonnestelsel, op de Jupiter-maan Europa. Nasa heeft tijdens een persconferentie aangegeven dat ze het bestaan van de fonteinen nu definitief kunnen bevestigen.

De Hubble ruimtetelescoop heeft de geisers vastgelegd (foto) en maakt aan alle twijfels een einde. Dat zorgt dat Europa een van de meest aantrekkelijke plekken in ons zonnestelsel wordt om een sonde heen te sturen. Een missie naar Europa hoeft niet te boren om het water op de maan te onderzoeken, door een fontein vliegen is al voldoende.

Want wie water zegt, zegt leven. Europa is wat Nasa betreft een ‘topkandidaat’ voor leven buiten onze planeet. De fonteinen komen namelijk niet uit het niets, onder het oppervlak van Europa zit waarschijnlijk een complete oceaan aan water. De maan zou zelfs wel eens twee keer zoveel water kunnen bevatten als de aarde. Wellicht inclusief eenvoudig leven, zoals amoebes en bacteriĆ«n.

Zowel Nasa als ESA willen op korte termijn een missie naar Europa sturen om de maan te onderzoeken. Daarbij kan tijdens een lage fly-by het oppervlak met radar worden onderzocht. Zo moet een beter beeld ontstaan wat zich onder de oppervlakte van de maan bevindt en of daar leven aanwezig is. Eerder wilde Nasa een soort duikbootje afvuren op de maan, die door het oppervlak heen moest breken om de oceaan eronder te onderzoeken. Dat plan is officieel nog niet afgeschoten, maar bevindt zich in de ijskast.