ET praat niet terug


KIC 8462852

Half oktober verscheen er interessant wetenschappelijk nieuws. Een astronoom van Yale University had aanwijzingen ontdekt die zouden kunnen duiden op buitenaards leven. Rond de ster KIC 8462852 was een lichtpatroon te zien dat verschilt van andere sterren. Dat licht zou een aanwijzing kunnen zijn dat we met iets bijzonders te doen hebben.

Het leek alsof een grote massa rond de ster draait. Dat is te meten doordat het licht zo nu en dan iets afneemt en dan weer toeneemt. Dat gebeurt echter niet regelmatig, zoals je bij een planeet zou verwachten. Het waargenomen patroon zou kunnen passen bij een object dat groot en hoekig is. Maar zulke objecten zijn in de ruimte nog niet waargenomen.

Gedurende twee weken hebben radiotelescopen nabij San Francisco nu geluisterd naar gebied rond KIC 8462852. Tevergeefs, er zijn geen buitengewone signalen waargenomen. Als er echt aliens bij deze verre ster verblijven, dan communiceren ze in ieder geval, is de ontnuchterende conclusie van de metingen. Rond de ster draait waarschijnlijk een uit elkaar gespatte komeet. Dat lijkt op een enorm hoekig object, maar het is waarschijnlijk een wolk kleinere stenen.

Toch maakt KIC 8462852 nieuwsgierig. Vooral de onregelmatigheid waarmee het object rond de ster draait, is gek. Meerdere grote telescopen over de hele aarde worden de komende tijd op het sterrenstelsel gericht. Door metingen van de telescopen met elkaar te vergelijken, moet een 3D beeld van de ster en de objecten er omheen ontstaan. Wellicht weten we dan wat het is dat astronomen eventjes deed denken aan buitenaards leven.