Eerste spiegel voor ruimtetelescoop


mirror40_lg

De bouw van de volgende grote ruimtetelescoop is al jaren bezig, maar hij begint nu echt vorm te krijgen. Technici hebben de James Webb-ruimtetelescoop namelijk voorzien van zijn eerste spiegel. Het is de eerste van achttien zeshoekige spiegels die samen één hele grote spiegel moeten gaan vormen.

Deze ene spiegel is op zichzelf al een flink ding. Hij is 1,3 meter breed en weegt veertig kilo. De spiegels worden gemaakt van ultralichtgewicht beryllium, een metaal dat ook heel sterk is en erg goed tegen zeer lage temperaturen kan. Dat is wel nodig, want de telescoop zal in de ruimte tegen temperaturen moeten kunnen van tussen de 172 en 243 graden Celcius onder nul.

De James Webb-telescoop is de opvolger van de Hubble-ruimtetelescoop die 25 jaar lang dienst heeft gedaan en zorgde voor opzienbarende beelden uit de ruimte. De nieuwe telescoop wordt vijf keer groter dan de Hubble Space Telescope. De grootste uitdaging is de spiegels zo degelijk vast te zetten, dat er geen een schuin komt te zitten bij de reis naar de ruimte. Na de raketlancering mag de stand van de spiegels niet meer afwijken dan 38 nanometer: een duizendste van een menselijke haar.

De spiegels in een telescoop reflecteren het licht in een ontvanger in het midden, vergelijkbaar met hoe een satellietontvanger werkt, zodat de telescoop superscherpe foto’s kan maken van het universum. De spiegels van de James Webb-telescoop hebben ook een dun gouden laagje om infrarood licht te kunnen reflecteren.

De telescoop is een gezamenlijk project van de ruimtevaartorganisaties van Amerika, Europa en Canada: NASA, ESA en CSA. Het is hun bedoeling om de James Webb-telescoop in oktober 2018 te lanceren. De telescoop is vernoemd naar de tweede directeur van NASA, die belangrijk was bij het opzetten van het Apollo-programma.