Teken van leven: eerste ‘aarde’ met atmosfeer ontdekt

Water en zuurstof?


atmosfeer

Voor het eerst hebben astronomen een aarde-achtige planeet ontdekt met een atmosfeer die water zou kunnen bevatten. Dat is een belangrijke stap in de richting van het opsporen van leven buiten ons zonnestelsel. Deze ‘superaarde’, genoemd GJ 1132b, is 39 lichtjaar van ons verwijderd en heeft 1,4 keer de grootte van onze eigen planeet.

Nu telescopen steeds beter worden, zijn overal in het universum planeten gevonden die op aarde lijken. Nasa heeft al aangekondigd dat op sommige van die planeten leven zou kunnen voorkomen. Maar dan zijn wel water en zuurstof nodig, voorwaardes voor leven om te ontstaan en te blijven bestaan. De beste garantie dat een planeet beide stoffen bevat, is als je een atmosfeer ziet.

Dat is bij GJ 1132b het geval, blijkt uit observaties van het European Southern Observatory in Chili. Ze hebben alleen nog niet vast kunnen stellen waaruit de atmosfeer bestaat. Het kan ook vloeibaar methaan zijn, bijvoorbeeld. Daarin is leven vrijwel zeker onmogelijk. Wel is het team dat de ontdekking deed overtuigd dat deze dampkring er al een hele tijd zit en ook nog wel even zal blijven. Hij is stevig genoeg om miljarden jaren te overleven, schrijven ze in hun onderzoeksrapport.

Verschillende andere grote telescopen worden nu op de planeet gericht, in de hoop er meer over te weten te komen. Ook de James Webb Space Telescope zal naar de verre spikkel kijken, maar die komt pas in 2018 online. Dan hopen wetenschappers ook te weten wat voor atmosfeer het is. Dat kunnen ze afleiden uit de manier waarop licht door de gassen wordt gebroken.