Nieuws

Een slang is enger dan een pistool


Het is belangrijk om een gevaar snel te herkennen, maar op wat voor soort gevaren reageren we sneller? En waarom?

Wat springt eerder in het oog: een slang of een pistool? Een leeuw of een uitbarstende vulkaan? Een rat of een vrachtwagen? Dit soort vragen stonden centraal in een onderzoek dat is uitgevoerd door psychologen van verschillende Franse Universiteiten. De wetenschappers deden onderzoek naar de waarneming van potentiële gevaren, en waren benieuwd of proefpersonen sneller reageerden op levende of op niet-levende bedreigingen.

Of het beeld nou wazig is of niet een slang herkennen we onmiddellijk. Het signaleren van een niet-levende dreiging is corticaal een stuk complexer.

De proefpersonen werden onderworpen aan een visuele waarnemingstaak. Ze kregen wazige en scherpe beelden te zien van allerlei potentiële gevaren. Of het beeld nou wazig was of niet, een bedreigende situatie hadden de proefpersonen razendsnel in de smiezen. Maar dit effect was sterker als er een gevaarlijk dier zichtbaar was. De slangen en spinnen wonnen het van de stopcontacten en vulkaanuitbarstingen.

Volgens de onderzoekers legt ons brein een complexere corticale route af bij het zien van niet levende dreiging, dus duurt het langer voordat we ons bewust worden van zo’n dreiging. Bij het zien van een gevaarlijk dier volgt ons brein een snellere route; best handig als je wilt vluchten voor een giftige slang. Maar wanneer gebeurt dat nou? En is het niet veel handiger om op je hoede te zijn voor een pistool of scherp mes?

Waarschijnlijk wel. Alleen de angst voor gevaarlijke dieren zit dieper verankerd in ons brein. Dat is het product van miljoenen jaren evolutie, aldus de onderzoekers. In de oertijd hadden we grotere overlevingskansen als we een gevaarlijk dier snel herkenden. Niet levende gevaren zoals pistolen zijn evolutionair een stuk jonger, dus liggen nog niet zo diep in ons brein verankerd.

Bron: Psychological Science, november. Foto: Flickr

Follow Faqtman on Twitter