Een sigaar uit een ander zonnestelsel


Oumuamua

Afgelopen oktober suizde een komeet langs de aarde die volgens sterrenkundigen niet uit ons zonnestelsel komt. Dat was voor het eerst in de geschiedenis. Vandaar dat alle belangrijke telescopen op het object gericht stonden. Waarnemingen waren echter heel moeilijk, aangezien hij met de ongelooflijke snelheid van 26 kilometer per seconde voorbij raasde. Maar nu de data is verwerkt, weten we toch hoe het ding er uitziet.

Als een sigaar.

Het object heeft nu ook een naam gekregen: Oumuamua, Hawaiiaans voor ‘verkenner’. Sterrenkundigen weten niet goed wat ze er van moeten denken. De komeet is 400 meter lang en slechts enkele meters breed. Het is een vorm die sterrenkundigen nog nooit hebben waargenomen in de ruimte. Het lijkt bijna te zijn ontworpen om met hoge snelheden door de ruimte te zoeven.

Oumuamua is bovendien geen komeet, zo blijkt bij nader inzien. Wat leek op de staart was gewoon de lange vorm. Het is daarom geherkwalificeerd als een asteroïde, iets dat ook nog nooit is voorgekomen in de sterrenkunde. Ook de herkomst is opnieuw berekend. Aanvankelijk dachten astronomen dat het gevaarte uit de buurt van de ster Vega kwam, maar dat lijkt niet logisch.

Aangezien Oumuamua met een snelheid van 95.000 kilometer per uur reist, zou het 300.000 jaar nodig hebben gehad om vanaf Vega aarde te bereiken. Het probleem is alleen dat de twee zonnestelsels toen op een andere plek lagen ten opzichte van elkaar. Dat betekent dat het gevaarte ergens anders vandaan komt en wellicht al honderden miljoenen jaren door het heelal raast. Dat maakt het alleen maar interessanter voor onderzoekers.

We weten dankzij de observaties nu ook dat Oumuamua vrij is van stof en bestaat uit een zeer dicht materiaal, waarschijnlijk een mix van steen en metaal. Het heeft geen constante snelheid, maar kan accelereren door de zwaartekracht van grote objecten, als een ster of planeet. Er ligt een rode gloed overheen, een teken dat het al miljoenen jaren bloot staat aan kosmische straling.