Nieuws

Duif slaagt voor wiskundetest


De duiven moesten aantallen op een computerscherm op volgorde zetten. (Foto: William van der Vliet)

Dieren zijn slimmer dan je denkt. Zo is het van onder andere bijen, kraaien en olifanten bekend dat ze aantallen van elkaar kunnen onderscheiden. Maar die aantallen op oplopende volgorde zetten, waarbij abstract denken om de hoek komt kijken, is even wat anders. Tot nu toe leken alleen wijzelf en apen daartoe in staat.

Onderzoekers onder leiding van Damian Scarf van de University of Otago (Nieuw Zeeland) vroegen zich af of het kunnen tellen echt zo uniek is als het lijkt. Zij besloten drie duiven op de proef te stellen.

De duiven werden een jaar lang getraind om plaatjes bestaande uit een tot drie figuren te rangschikken van laag naar hoog. Denk bijvoorbeeld aan een gele driehoek, gevolgd door twee rode ovalen en vervolgens drie groene vierkanten. De kleur of vorm was niet belangrijk, slechts het aantal. De duiven kregen de plaatjes op een computerscherm te zien, waarbij ze door te pikken de volgorde konden veranderen. Als beloning kregen ze wat lekkers.

Toen pas kwam de echte test; dezelfde als waarvoor resusaapjes vijftien jaar eerder met vlag en wimpel slaagden. De duiven moesten nu plaatjes met een tot maar liefst negen figuren rangschikken op volgorde. Ondanks de extra driehoeken, ovalen en vierkanten faalden de dieren niet: ze evenaarden de prestatie van de resusaapjes.

Volgens de onderzoekers geeft dit aan dat mensen, apen én duiven mogelijk eenzelfde soort basismechanisme tot abstract denken bezitten. Ze verwachten dat nog meer dieren zo’n wiskundeknobbel bezitten. Eén troost voor de mens: tot hogere wiskunde zal het nooit komen.

De studie wordt vandaag gepubliceerd in het vaktijdschrift Science.

Follow Faqtman on Twitter