Door wolken van Jupiter heenkijken


This full-disc image of Jupiter was taken on 21 April 2014 with Hubble's Wide Field Camera 3 (WFC3).
This full-disc image of Jupiter was taken on 21 April 2014 with Hubble’s Wide Field Camera 3 (WFC3).

Astronomen zijn erin geslaagd in kaart te brengen wat er zich allemaal afspeelt onder de wolken van Jupiter. Door de radiostraling te meten die Jupiter afgeeft, konden de sterrenkundigen een heel gedetailleerde kaart maken van Jupiters turbulente atmosfeer. Achter de kleurige banden die Jupiter kenmerken, blijken enorme hoeveelheden ammoniakgassen druk in beweging te zijn.

De sterrenkundigen hebben de radiostraling gemeten die door Jupiters wolken heenkomt. De radiostraling wordt deels opgenomen door de ammoniak. Door heel precies te meten hoeveel straling er op een bepaalde plek naar buiten komt, konden de wetenschappers bepalen hoeveel ammoniak ergens zit en op welke diepte. Op die manier konden ze tot honderd kilometer onder de bovenkant van de wolken kijken. Tot nu toe was dat gebied nog grotendeels niet verkend.

Door dit deel van de atmosfeer te bestuderen, hopen de astronomen uiteindelijk te begrijpen in hoeverre de circulatie en het ontstaan van de wolken voortkomen uit Jupiters krachtige interne hittebron. Dat zou ook weer helpen om meer te weten te komen over vergelijkbare processen op andere gigantische planeten in ons zonnestelsel en rond sterren ver bij ons vandaan.

De driedimensionale radio-kaart laat zien hoe ammoniak-rijke gassen opstijgen vanuit de diepte, waar de druk ongeveer acht keer groter is dan die op aarde, naar de bovenste wolkenlaag van de ijskoude atmosfeer. Omgekeerd zakt ammoniak-arme lucht naar beneden, net zoals op aarde droge lucht naar beneden zakt. De kaart laat ook zien dat de felle plekken op Jupiter, die ook helder te zien zijn op infrarood-foto’s, ammoniak-arme gebieden zijn die de planeet als een riem omringen. Tussen die gebieden stijgt het ammoniak op vanuit het binnenste van de planeet.