Dolfijnen geven elkaar namen


dolfijnen

Dat dolfijnen erg sociale dieren zijn, was al bekend. Maar ze gaan ver in hun contacten met soortgenoten. Mannetjes hebben zelfs namen voor elkaar. Australische onderzoekers schrijven in het tijdschrift Current Biology dat de intelligente dieren bepaalde geluidssignalen reserveren voor hun beste vrienden. Die gebruiken ze anders nooit.

En hoewel dolfijnen voor mensen er allemaal hetzelfde uitzien, herkennen individuele leden elkaar binnen een seconde, zelfs in een grote groep. Tenminste, als het om mannetjes gaat. Zij gaan langdurige en intensieve vriend- en vijandschappen met elkaar aan. Komen ze elkaar tegen, dan produceren ze een geluid dat hoort bij die dolfijn. Het stelt de dieren in staat om vrienden en rivalen van elkaar te onderscheiden.

De wetenschappers van de University of Western Australia bestuderen al meer dan dertig jaar dolfijnen in de baai Shark Bay, ongeveer 800 kilometer ten noorden van Perth. Ze ontdekten in eerdere studies dat dolfijnmannetjes soms tientallen jaren permanente allianties met andere mannetjes hebben. Dat uiten ze heel lichamelijk. Ze raken elkaar met de vinnen en staart aan en wrijven tegen elkaar om goede banden te onderhouden.

Voor deze studie namen de Australiƫrs de geluiden van dolfijnen met onderwatermicrofoons op. Bij analyses van de opnames ontdekten ze volumes en tonen die alleen werden gebruikt door dolfijnen om een specifiek ander mannetje aan te roepen. Je kunt dat zien als een naam, die is immers ook alleen voor een bepaalde persoon bedoeld.

Nu de biologen dit weten, ontstaan allerlei mogelijkheden voor nieuw onderzoek. Zo willen ze gaan uitzoeken hoe de verhoudingen binnen groepen precies liggen. Is er een leider en volgers? Waarom ontstaan tussen sommige dolfijnen vriendschappen, terwijl andere dieren een hekel aan elkaar hebben? Doen dolfijnen aan politiek?