Nieuws

Dode ster als GPS


Ruimteschepen kunnen in de toekomst door de ruimte navigeren dankzij de röntgenstralen van een pulsar. Duitse sterrenkundigen ontwikkelen hier de techniek voor.

Pulsars zijn uitgebrande snel roterende sterren. Ze slingeren met regelmaat een aanzienlijke hoeveelheid röntgenstraling de ruimte in. Zo regelmatig zelfs, dat ze kunnen concurreren met aardse atoomklokken. Perfect voor interstellair navigeren, zo bedacht een onderzoeksteam, onder leiding van Werner Becker, van het Max-Planck-Instituut zich.

Het team ontwikkelde een concept waarop de navigatie zou kunnen werken. Als een ruimtevaartuig op zijn reis de röntgenpulsen van verschillende pulsars in de omgeving zou kunnen detecteren, kunnen de aankomsttijden daarvan vergeleken worden met die voorspeld voor een gegeven locatie. Precies zoals GPS op aarde, maar dan met de pulsars als satellieten. Dat alles geeft een plaatsbepaling in de ruimte tot op 5 kilometer nauwkeurig.

Nu bestaande ruimtenavigatie, aan de hand van aardse satellieten, geeft al een afwijking van enkele honderden kilometers aan de rand van het zonnestelsel (waar NASA’s sondes Voyager I en II op het moment vliegen). En hoe verder weg, hoe groter de afwijking. Voor de echte interstellaire ruimte is navigatie aan de hand van andere objecten, zoals pulsars, dus onontbeerlijk.

Maar voor de nieuwe techniek in de nieuwste ruimtevaartuigen kan worden gestopt, moet de röntgentelescoop eerst lichter en compacter worden; vooral de spiegels moeten kleiner. Becker verwacht dat over 15 tot 20 jaar zijn interstellaire GPS-systeem dan eindelijk kan worden gebouwd.

Bron

Follow Faqtman on Twitter