Dit weekend grote meteorenzwerm

vallende ster

De komende nachten komt de sterrenregen Lyriden weer langs. Tijdens het hoogtepunt van deze meteorenzwerm, rond zondagavond, komen tot wel tientallen vallende sterren per uur voorbij. De omstandigheden zijn dit jaar vrij gunstig. De meeste meteoren verschijnen waarschijnlijk zondag tegen middernacht. Als het dan onbewolkt is, kun je gemiddeld elke minuut wel een vallende ster zien. Ook in de nachten voor en na het maximum zijn er vallende sterren, alleen in veel geringere aantallen.

Vallende sterren zijn geen echte sterren die naar beneden vallen, maar kleine steentjes die de dampkring van de aarde binnendringen. Zo’n brokje heeft in de ruimte een snelheid van vele tientallen kilometers per seconde. Maar als het de dampkring binnenkomt, remt de lucht het steentje af. Het wordt dan heet en verdampt op een hoogte van zo’n tachtig tot honderd kilometer. Het bijbehorende lichtverschijnsel noemen we een meteoor.

Enkele malen per jaar zijn er veel meer meteoren te zien dan normaal. De aarde kruist dan de baan van een wolk stofdeeltjes, achtergelaten door een komeet. Elk jaar in augustus kruist de aarde de baan van de komeet Swift-Tuttle, die behoorlijk wat gruis heeft verspreid. Dit veroorzaakt de bekende Perseïden.