Nieuws

Dino’s graasden ooit in Grand Canyon


Panorama van de Grand Canyon. (Foto: Gerd Müller/CC-BY-SA-3.0)

Het is het einde van het Krijt. Een groep dinosauriërs graast vredig langs een beekje in een kleine inham. Onwetend dat 70 miljoen jaar later stromen toeristen dezelfde inham in zullen turen, die nu een duizelingwekkende kloof van 1,8 kilometer diep, 15 tot 29 kilometer breed en bijna 450 kilometer lang vormt.

Lang werd gedacht dat de Grand Canyon in de Amerikaanse staat Arizona 6 miljoen jaar oud was. Maar geologen Rebecca Flowers en Ken Farley hebben bewijs gevonden dat de kloof al 70 miljoen jaar terug begon te ontstaan. Zij berekenden de leeftijd van de Canyon door de hoeveelheid helium in het mineraal apatiet te bepalen.

In apatiet bevindt zich uranium en thorium, die in de loop der tijd vervallen tot helium. Bij hoge temperaturen, zoals ondergronds, zal dit helium snel vervliegen. Maar door erosie zullen rotsen met apatiet dichter bij het oppervlak komen te liggen, waar koelere temperaturen er voor zorgen dat het mineraal het helium beter vasthoudt.

Flowers en Farley bepaalden aan de hand daarvan dat de erosie die de Grand Canyon vormde al 70 miljoen jaar geleden moet zijn begonnen. En dat maakt de kloof nog wonderbaarlijker dan hij al is.

Follow Faqtman on Twitter