Nieuws

Dementie: als een zebra zijn strepen verliest


Als je je begrippen en feiten niet meer kunt herinneren, kan dat een teken zijn van beginnende Alzheimer, blijkt uit een Franse studie.

Je weet wat een zebra is: een Afrikaans zoogdier met een zwart-wit strepenpatroon. Je weet dat de Eerste wereldoorlog begon in 1914. En als iemand het heeft over de Kerstman, behoeft dat geen verdere uitleg. Voor al deze feitelijke kennis in de wereld heeft ons brein een aparte archiefkast: het semantisch geheugen, ofwel het geheugen voor betekenissen.

Waarin onderscheidt een zebra zich van een paard? Heb je hier geen antwoord op, dan kan dat een teken zijn van beginnende Alzheimer

Als dit geheugen begint af te brokkelen is dat een mogelijke aanwijzing voor semantische dementie of de ziekte van Alzheimer, beweren Franse neurologen en neuropsychologen van de universiteitsziekenhuizen van Caen en Rennes. Tot zover niets nieuws. Maar waar deze wetenschappers nu achter zijn gekomen is welke onderdelen van het semantisch geheugen als eerste achteruitgaan als deze geheugenziektes de kop op steken.

Ze onderwierpen zestien patiënten met de ziekte van Alzheimer en acht patiënten met semantische dementie aan bepaalde testjes. En wat bleek?

Patiënten vergeten als eerste de onderscheidende kenmerken van een object of dier. Zo vergeten ze bijvoorbeeld dat een zebra zwart-witte strepen heeft, en een giraffe een lange nek. Hun mentale encyclopedie van de wereld raakt vertroebeld.

Bron: Wordt gepubliceerd in de januari 2011 editie van Cortex. Foto: Chris Harvey, Dreamstime