De ‘wondermotor’ van Nasa


voortstuwing

Hype, controverse en debat onder raketgeleerden. De afgelopen maanden gaat het in die kringen nog maar over één ding, de EM Drive. Dat is een ‘onmogelijke’ motor die een ruimtevaartuig naar Mars zou kunnen brengen in slechts 10 weken, zonder enige raketbrandstof.

De wetenschap kan niet verklaren hoe de motor zou moeten werken en toch, op de een of andere manier, doet hij het. Een proefopstelling werkt nu al 10 weken achter elkaar, zegt Nasa. Volgens sceptische natuurkundigen heeft Nasa gewoon een fout gemaakt met de gegevens die naar buiten zijn gebracht. Het zou om een gewone raket gaan, geen wondermachine.

Dat was tegen het zere been van Paul Mach, een van de belangrijkste onderzoekers op het Eagleworks Lab van Nasa. Hij heeft voor het eerst in maanden een openbare update over de proeven op de EM Drive verstrekt. Daarin heeft hij toegegeven dat er fouten zijn gemaakt in eerdere tests. Die zijn gecorrigeerd, ‘en toch is de stuwkracht gebleven’, schreef hij op het NASASpaceFlight forum.

De EM Drive is een Britse uitvinding uit 2001. Het gebruikt elektromagnetisme in een afgesloten ruimte als voortstuwing. Daardoor is geen brandstof nodig, wat een raket veel lichter maakt. Het enige probleem is: volgens de gangbare natuurkunde kan het helemaal niet. Een van de wetten van Newton zegt dat een reactie (voortstuwing) alleen mogelijk is na een actie (verbranden van brandstof). Bij de EM Drive is er geen actie, ogenschijnlijk alleen reactie.

Nasa heeft aangekondigd binnenkort met een wetenschappelijke paper te komen waar de hele wereld op mag schieten. Alle meetgegevens zullen daarin staan, zodat iedereen zelf kan beoordelen of er fouten zijn gemaakt of niet. Dat paper zal met interesse worden gelezen in China, waar wetenschappers met een vergelijkbaar project bezig zijn.