Cultuur laat kinderen achterblijven


kinderen en cultuur

In welke cultuur een kinderen opgroeien, bepaalt hoe snel ze zich ontwikkelen. Tot die verrassende conclusie komen Amerikaanse en Chinese wetenschappers na onderzoek in beide landen. De verschillen zijn bij driejarige heel goed meetbaar. De cultuur van China is duidelijk beter voor de cognitieve ontwikkeling dan de Amerikaanse.

Het gaat daarbij om een van de moeilijkste dingen die kinderen in hun eerste jaren moeten leren: abstract denken. Daardoor leren ze bijvoorbeeld concepten herkennen. Een stoel is een stoel, ook al ziet de keukenstoel er heel anders uit dan de luie fauteuil in de woonkamer.

Dergelijke denkwijzes leren kinderen in de eerste drie jaren aan. Maar bij Amerikaanse kinderen gebeurt rond hun derde iets opmerkelijks: hun abstracte denkniveau vertoont ineens een achteruitgang. Ze gaan stoelen toch weer verwarren voor iets anders. Chinese kinderen doen dat helemaal niet. Hoe komt dat?

Stanford University en Zhejiang Normal University onderwierpen kinderen aan allerlei tests en merkten dat de nationale culturen van China en Amerika nadruk leggen op verschillende aspecten. Chinese kinderen spreken meer in werkwoorden, Amerikaanse zijn heel erg bezig woorden als ‘fauteuil’ of ‘keukenstoel’ te leren. Ze zien daardoor niet dat het in wezen dezelfde dingen zijn.

Blijft die achterstand levenslang? Zijn andere culturen nog beter of slechter voor het denken? Dat willen de onderzoekers verder gaan uitzoeken, het liefste op wereldwijde schaal. Het zou latere verschillen in bijvoorbeeld economische ontwikkeling kunnen verklaren.

(PNAS)