CO2 veranderd in alcohol


img_2901

De hoeveelheid van het broeikasgas CO2 in onze atmosfeer is momenteel op de hoogste stand in 4 miljoen jaar. Vandaar dat veel wetenschappers bang zijn dat de aarde opwarmt, met catastrofale gevolgen. Maar wat als we die CO2 weer kunnen omzetten in energie, waarmee we ons kunnen voortbewegen of het huis kunnen verwarmen? Het Oak Ridge National Laboratory in de VS heeft net per ongeluk een manier gevonden om dat te doen.

Tijdens een experiment werd CO2 opgelost in water gevoerd langs koperen nanodeeltjes die waren geplaatst op koolstof spelden van 50 tot 80 nanometer hoog. Een nanometer is één-miljoenste millimeter. Door die spelden miniem onder stroom te zetten (1,2 volt) brak de CO2 af en ontstond ehtanol, de meest voorkomende vorm van alcohol. Verbrandingsmotoren kunnen op die brandstof prima lopen.

Het experiment was opmerkelijk, omdat de onderzoekers dachten dat methanol zou ontstaan, een andere verschijningsvorm van alcohol. Maar ook omdat slechts een beetje stroom een boel ethanol opleverde, de opbrengst uit CO2 bedroeg 63 procent. Dat betekent dat dit een schaalbaar proces is, waarmee je in theorie vele liters ethanol kunt maken. De Amerikanen lijken daarmee het proces van de verbrandingsmotor te hebben omgedraaid, uitlaatgassen worden weer brandstof.

Wetenschappers rond de wereld zijn bezig met processen om CO2 weer in iets nuttigs te veranderen, tot nu toe zonder veel geluk. Veel processen kosten meer energie dan ze opleveren, of het resultaat is zo mager, dat een proces niet schaalbaar is. De Amerikanen lijken nu per ongeluk op een veelbelovende methode te zijn gestuit. Bij veel brandstoffen wordt ethanol gemengd omdat het de efficiency van motoren verbetert.

Het proces moet nog in de praktijk worden getest. De afgelopen jaren leek een doorbraak bij het omzetten van CO2 meerdere keren nabij, maar bleek de stap naar industriële toepassingen te groot. Het onderzoek is gepubliceerd in ChemistrySelect.