Chinese wetenschapper schokt wereld met designerbaby’s


embryo

Heeft hij het gedaan of niet? De wetenschappelijke wereld is geschokt door de mededeling van een Chinese geneticus dat hij een paar designerbaby’s op de wereld heeft gezet. Het gaat om een tweeling die genetisch resistent zou zijn gemaakt tegen aids. De Chinees heeft het gedaan zonder toestemming, zonder enige transparantie en zonder enig bewijs.

Hij maakte zijn werk deze week wereldkundig op een conferentie in Hong Kong. Veel collega’s daar reageerden met ongeloof. Ze denken niet dat het de onbekende arts kan zijn gelukt. He Jiankui van de Zuidelijke Universiteit voor Wetenschappen en Technologie in Shenzhen heeft namelijk geen enkel protocol voor dergelijk onderzoek gevolgd. De autoriteiten in Shenzhen zijn al een onderzoek tegen hem begonnen.

Door dat gebrek aan transparantie is voor collega’s niet na te gaan wat hij heeft gedaan en hoe. Volgens zijn eigen zeggen heeft He de genetische code van de embryo’s vlak na conceptie aangepast met CRISPR-technologie. Dat is een nieuwe manier om een deel van het DNA weg te kunnen ‘knippen’ uit het erfelijk materiaal. Niet alleen is dat bijzonder moeilijk, de uitvinders van deze technologie vinden niet dat het hiervoor mag worden gebruikt.

Mocht hem dat echt zijn gelukt, dan is het een doorbraak. Maar wel eentje op dubieuze ethische gronden. Wetenschappers en politici discussiëren al jaren over de mogelijkheden om baby’s voor de geboorte genetisch aan te passen. Op veel plekken ter wereld, waaronder de Europese Unie en de Verenigde Staten, is het verboden. Vooral omdat het onduidelijk is wat de gevolgen van dergelijke ingrepen op de lange termijn zouden zijn.