Chinees ruimtestation stort gauw neer


Het Chinese ruimtestation Tiangong-1 zal binnen enkele weken neerstorten op aarde. Wetenschappers kunnen niet voorspellen wanneer en waar het gevaarte van 8,5 ton en 9 meter precies neer zal komen.

In 2016 gaf China toe dat het Tiangong-1 niet meer onder controle had en dat een gecontroleerd afdalen in de dampkring er niet in zou zitten. De verwachting is nu dat Tiangong-1 de atmosfeer zal binnenkomen in de eerste week van april, maar het zou ook een week eerder of later kunnen zijn. De Europese ruimteorganisatie ESA houdt het op ergens tussen 24 maart en 19 april.

De module zal grotendeels opbranden door de wrijving met de atmosfeer, maar er is een kans dat kleine brokstukken wel het aardoppervlak zullen bereiken. Volgens het Amerikaanse onderzoeksbureau Aerospace Corporation komt Tiangong-1 de dampkring binnen ergens tussen 43 graden noorderbreedte en 43 graden zuiderbreedte. De kans dat er brokstukken op mensen terechtkomen is volgens de onderzoekers heel erg klein.

In de geschiedenis is het voor zover bekend nog nooit gebeurd dat iemand verwond is door brokstukken van satellieten. Er is wel één keer iemand geraakt, maar die raakte daarbij niet gewond. Wat dit geval wel anders maakt, is dat Tiangong-1 groot en zwaar is, waardoor mogelijk meer materiaal de aarde bereikt.

Tiangong-1 is steeds sneller gaan dalen afgelopen maanden. De baan waarin het ruimtestation om de aarde draait is nu elke week zes kilometer lager, terwijl die daling oktober nog 1,5 kilometer per week was. Pas een week van tevoren zal meer duidelijk zijn wanneer het gevaarte precies naar beneden komt.

Tiangong-1 werd gelanceerd in 2011. Het werd toen gezien als een belangrijk politiek symbool waarmee China zich presenteerde als een supermacht in de ruimte. Het ruimtelaboratorium was de eerste stap in de ontwikkeling van het Chinese ruimtestation Tiangong (‘Hemels Paleis’), maar het was al niet de bedoeling dat de module zelf deel zou gaan uitmaken van het toekomstige ruimtestation. Het belangrijkste doel was de Chinese ruimtetechniek te testen en ervaring op te doen met aankoppelen.