China: kernfusie record


Chinese kernfusie

Er lijkt een wapenwedloop aan de gang tussen China en Duitsland. Maar dan eentje die gunstig is voor de mensheid, het gaat namelijk om kernfusie. Deze schone en veilige manier om energie op te wekken, leek decennia lang een eeuwige belofte. Het kostte meer energie om atomen te laten fuseren, dan het opleverde. Maar ineens komt het tot doorbraak na doorbraak.

Het Duitse Max-Planck-Institut für Plasmaphysik wist in december met een laser helium tot 1 miljoen graden te verwarmen. Dat duurde een fractie van een seconde, maar het was lang genoeg om het helium in plasma te veranderen. Dat kan weer worden gebruikt om energie op te wekken.

Nu hebben natuurkundigen in China aangekondigd dat hun eigen kernfusiemachine, genaamd de Experimental Advanced Superconducting Tokamak waterstof plasma heeft geproduceerd van 49.999.000 graden Celsius. Ze hielden dat zelfs 102 seconden vol, een record.

De truc bij kernfusie is om een gewoon gas in plasma te veranderen en die reactie gaande te houden, zonder dat daarvoor enorme hoeveelheden energie nodig zijn. Dat gebeurt met magneten. Die zorgen dat het plasma blijft ‘zweven’ in de reactor en op een gecontroleerde manier energie afgeeft. Zowel de Duitsers als de Chinezen hebben nu een zogenoemd proof of concept getoond, een bewijs dat hun technologie zo ver is om de reactie op gang te houden.

Maar beide reactoren zijn relatief klein en niet geschikt om op grote schaal energie op te wekken. Daarvoor is een volgende generatie, grootschalige machine nodig. Welke wordt dat? De Duitse en de Chinese reactoren gaan uit van totaal andere technologie, beide landen willen aantonen dat ze het beste model hebben.

Daarom zullen de komende tijd nog wel een paar records sneuvelen. De Duitsers hebben aangekondigd om binnenkort een half uur lang plasma te willen maken. Wellicht gaan de Chinezen daar weer overheen. Hun experiment moet trouwens nog worden geverifieerd door buitenlandse experts.