Nieuws

‘Chimpansee begrijpt taal’


Ooit, ver in het verleden, ontwikkelde een gemeenschappelijk voorouder van mensen en chimpansees de vaardigheid om klanken te begrijpen. Toen mensen en chimpansees verder evolueerden, maakten mensen van die vaardigheid gebruik om taal te gaan spreken. Chimpansees deden dat niet.

Toch bezitten vandaag de dag ook chimpansees de mogelijkheid om menselijke taal te begrijpen en te verwerken. Het levende bewijs is Panzee, een chimpansee die meer dan 130 Engelse woorden heeft geleerd en zelfs haar geschreven naam kan herkennen.

Chimpansees moeten taal jong leren. Foto: Steve.

Het verhaal van Panzee werd door haar eigenaren van de Amerikaanse Georgia State University verteld op de jaarvergadering van de Acoustical Society of America.

Door woorden te leren heeft Panzee eigenhandig een wetenschappelijke theorie onderuit gehaald. Die zegt dat mensen de enige soort zijn die via taal complexe boodschappen kan overbrengen en begrijpen. Maar ook Panzee is tot dat laatste in staat, zelfs als woorden door een computer van alle intonatie worden ontdaan en met een blikken stem tegen haar worden gezegd.

Panzee heeft vanaf haar geboorte taal geleerd, net als een mens. Volgens de onderzoekers is dat de sleutel tot taalverwerving bij chimpansees. Ze kan zelf niet spreken – chimps missen daarvoor de juiste stembanden – maar ze communiceert wel met blokken waarop symbolen staan afgebeeld die horen bij bepaalde woorden. Met die symbolen maakt ze zelfs zo nu en dan zinnen.

Follow Faqtman on Twitter