Ceres bevat voorloper leven


Ceres

Nasa zegt ‘alifatisch organisch materiaal’ te hebben gevonden op het oppervlak van de dwergplaneet Ceres. Een mededeling waar de gemiddelde leek zijn of haar schouders over zal ophalen. Maar mensen die de mogelijkheid van leven buiten onze planeet bestuderen, gaan door het lint. Waarom? Omdat ze nog niet zo’n duidelijke aanwijzing hebben gevonden dat er op een andere plek in ons zonnestelsel leven mogelijk is.

Het zit hem in dat woordje ‘alifatisch’. Dat betekent dat het om een koolstofverbinding gaat, dezelfde bouwblokken waaruit de mens (en alle andere organismen op aarde) bestaan. Alleen zijn de meeste koolstofverbinding die we vinden buiten aarde aromatisch, alifatische verbindingen zijn zeldzamer en complexer. De kans dat daaruit leven ontstaat is vele malen groter.

Bovendien werden deze verbindingen maar op één plek op de dwergplaneet gevonden, de krater Ernutet (foto). Daar waren de moleculen ingebed in klei, dat waarschijnlijk naar boven is geborreld met heet water uit het binnenste van de dwergplaneet. Vergelijk dat met een heetwaterbron op aarde, waar ook altijd veel bacteriën omheen zijn te vinden. Nasa wetenschappers denken daarom dat de koolstofverbindingen al heel oud zijn en niet recent met bijvoorbeeld een asteroïde op het oppervlak terecht zijn gekomen – want dan waren ze over een veel groter gebied verspreid.

Dat alles betekent dat op Ceres alle lichten op groen staan voor het ontstaan van leven; zo is leven op aarde ook ontstaan. Wellicht bestaat het al of heeft het ooit bestaan. De vraag is alleen hoe we dat leven gaan ontdekken. Ceres bevindt zich tussen Mars en Jupiter, niet makkelijk om zo even heen te gaan. De huidige waarneming is gedaan vanaf een behoorlijk grote afstand, door de spectrometer aan boord van de Nasa ruimtesonde Dawn.

Om de mogelijkheid te onderzoeken of er echt leven bestaat op de dwergplaneet, zal een ruimtevaartuig moeten landen op het oppervlak om monsters te nemen. Dat is zo’n complexe klus, dat het nog jaren zal duren voor we weten of er echt bacteriën en eventueel ander leven bestaat op Ceres.