Nieuws

Buitenaards leven: we zoeken verkeerd


Over Mars rijdt momenteel een robotkarretje rond met aan boord alle apparatuur die nodig is om leven op de rode planeet te vinden. De kosten: anderhalf miljard dollar. Geld dat beter kan worden besteed om de maan Europa van Jupiter beter te leren kennen, zegt Robert Pappalardo, specialist op het gebied van ons zonnestelsel van het NASA Jet Propulsion Laboratory.

Volgens Pappalardo is de kans om leven te vinden op Europa veel groter. Onder de ijslaag die de maan grotendeels bedekt, stromen oceanen. En er zijn aanwijzingen dat zich aan de oppervlakte organisch materiaal bevindt. Dat zou kunnen duiden op schimmels, bacteriën of misschien wel planten.

Nasa heeft een gepland bezoek aan Europa met de sonde Clipper – waaraan Pappalardo werkte – echter geschrapt uit het budget. Dat is waarschijnlijk de reden dat de planeetkundige op de jaarconferentie van de American Association for the Advancement of Science uithaalde naar zijn werkgever.

Europa is iets kleiner dan de aardse maan. Sinds de jaren zeventig komen aardse sondes langs Europa. De foto’s die daarbij worden gemaakt zijn adembenemend en tonen een wit oppervlakte met diepe bruine krassen. De volgende missie naar Europa is in 2022 als een sonde van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA foto’s komt maken.