Buitenaards leven in een mijn


Naica

De Naica Mijn in Mexico is zonder twijfel een van de meest opmerkelijke plekken op aarde. Het is een werkende mijn, waar zilver, zink en lood wordt gevonden. Maar beroemd is de mijn vanwege de enorme kristallen die er voorkomen, vooral van calcium. Die zijn metershoog en lijken rechtstreeks van een andere planeet te komen. Tussen die kristallen is nu leven gevonden, wat eerder niet voor mogelijk werd gehouden.

Als was het maar vanwege de hoge temperaturen, het is er gemiddeld 58 graden bij 99 procent luchtvochtigheid. Mensen kunnen er zonder ademhalingsapparatuur niet overleven. Bovendien is de atmosfeer erg zuur en is de mijn pikkedonker. Maar desondanks heeft het NASA Astrobiology Institute er microben gevonden die zich in deze omstandigheden erg thuis voelen.

Omdat er geen zonlicht in de mijn komt, kunnen deze organismes niet aan fotosynthese doen om aan energie te komen. In plaats daarvan leven ze van de vele chemische verbindingen in de holte, waaronder zwavel. Ze hebben zich waarschijnlijk de afgelopen 50.000 jaar afgeschermd van de rest van de wereld kunnen ontwikkelen. Geen ander bekend leven op aarde verschilt zo veel van de rest van de organismes op onze planeet.

Nasa is in staat geweest dit ‘buitenaardse leven’ uit de grot te halen. Ze boorden daartoe in de grote kristallen, om vloeistof uit het binnenste op te zuigen. Dat werd onder zeer speciale omstandigheden meegenomen naar het laboratorium. Ondanks alle voorzorgen haalden sommige microben het niet, ze zijn aanpast aan zeer specifieke omstandigheden. Verander iets, en ze kunnen het loodje leggen.

De microben die wel overleefden, konden in het lab tot leven worden gewekt. Ze bestaan in de mijn in een toestand van zeer laag energieverbruik, een soort eeuwige winterslaap. Nasa heeft ze nu wakker gemaakt om deze totaal onbekende levensvormen goed te kunnen bestuderen. De ruimtevaartorganisatie hoopt zo meer te leren over leven dat wellicht de komende jaren zal worden gevonden op andere planeten of asteroïden.