Buitenaards leven gevonden?


Cygnus

Hoe zou de mensheid ooit buitenaards leven ontdekken? Is het een Eureka! moment, of mompelt een astronoom die naar de sterren kijken ‘dat is gek’? In dat laatste geval kan het zijn dat vandaag de geschiedenisboeken ingaat als de dag dat we wisten dat we niet alleen waren. Maar het kan ook niets zijn.

Een Amerikaanse astronoom heeft een groot cluster van objecten in de ruimte gevonden dat hij niet thuis kan brengen. Het ziet er uit als iets dat je zou ‘verwachten van een buitenaardse beschaving’, zegt de astronoom in kwestie, Jason Wright, van Penn State University. Hij zal binnenkort publiceren over deze vondst.

‘Ik was gefascineerd door hoe gek het leek’, vertelde Wright aan het blad The Atlantic. Hij was aanvankelijk sceptisch, maar zegt nu toch te overwegen dat het wel eens gemaakt kan zijn door een intelligentie. Het gaat om een sterrenstelsel genaamd KIC 8462852, tussen de sterrenbeelden Cygnus en Lyra. Dit stelsel is voor het eerst onder de aandacht van astronomen gekomen in 2009, toen de Kepler Space Telescope licht van het stelsel opving en Nasa het aanwees als een kandidaat voor het hebben van aarde-achtige planeten.

Maar KIC 8462852 zond een lichtpatroon uit dat verschilt van andere sterren in Keplers zoektocht naar bewoonbare planeten. En juist dat licht kan een aanwijzing zijn dat we met iets bijzonders te doen hebben. Veel astronomen denken dat we buitenaardse beschavingen voor het eerst zullen waarnemen doordat ze kunstlicht produceren, dat een andere frequentie heeft dan natuurlijk licht van sterren.

Dat is bij deze ster nog niet waargenomen. wel viel het Wright op dat er een grote massa rond de ster draait. Dat is te meten doordat het licht zo nu en dan iets afneemt en dan weer toeneemt. Dat gebeurt echter niet regelmatig, zoals je bij een planeet zou verwachten. Dat zou kunnen passen bij een object dat groot en hoekig is. Maar zulke objecten zijn in de ruimte nog niet waargenomen.

Wright werkt nu samen met Seti, de academische organisatie die naar buitenaards leven zoekt. Samen gaan ze enkele radiotelescopen op het object richten. Wellicht dat ‘dat is gek’ binnenkort verandert in ‘het kan niet anders’. Of ze ontdekken een hoekig veld van asteroïden.