Brandschoon sterrenstelsel gevonden


Veel sterrenstelsels zitten vol met kosmisch stof. Maar een stelsel dat relatief dichtbij het onze staat, blijkt opvallend ‘schoon’.

Astronomen hebben met de Very Large Telescope (VLT) in Chili heel erg scherpe foto’s kunnen maken van sterrenstelsel IC 1613. De Europese astronomen die met de VLT werken, noemen het beeld ‘absurd schoon’. De nieuwe opnames zijn gemaakt met de OmegaCAM, een camera die bestaat uit 32 lichtgevoelige chips en die foto’s maakt van maar liefst 256 miljoen pixels.

IC 1613 is een ‘dwergstelsel’, dus een sterrenstelsel met vrij weinig sterren. Omdat IC 1613 zo helder is kan er erg goed sterrenkundig onderzoek naar worden gedaan. De afstand tot de aarde is met buitengewone precisie bekend, aldus de Europese zuidelijke sterrenwacht (ESO), juist omdat er zo weinig kosmisch stof in de weg zit. Net als onze Melkweg is IC 1613 onderdeel van wat onze ‘lokale groep’ wordt genoemd. Dat is een verzameling van meer dan vijftig nabijgelegen sterrenstelsels. IC 1613 is met een afstand van ongeveer 2,3 miljoen lichtjaren van de aarde in astronomische zin dichtbij.

De gloed van IC 1613 werd voor het eerst waargenomen in 1906 door de Duitse astronoom Max Wolf, waarna het uitgebreid werd onderzocht door Walter Baade op de Mount Wilson-sterrenwacht in California in 1928. Baade liet zien dat het sterrenstelsel erg dichtbij moest zijn, omdat de verschillende sterren in het stelsel afzonderlijk zichtbaar waren. Omdat het sterrenstelsel zo dichtbij is, is het al vaak onderzocht. Zo weten we dat het geen afgeplatte schijf is, zoals veel vergelijkbare stelsels van sterren.