Bizar fossiel at met poten


worm

Een fossiel met twintig poten en veertien scherpe stekels die uit zijn rug steken. Een bizar fossiel dat onderzoekers voor raadsels stelde, is na vier decennia opnieuw onderzocht. Zo is nu eindelijk duidelijk aan welke kant de kop zit.

De onderzoekers noemden het fossiel Hallucigenia omdat het er zo bizar uitziet, en omdat niet meteen duidelijk was waar de vondst ingedeeld moet worden in het dierenrijk. Het leek een worm van 10 tot 55 millimeter lang, met dunne pootjes met klauwen aan de uiteinden en drie paar tentakels die mogelijk als kaken of antennes dienden.

Het fossiel werd in de vroege jaren zeventig gevonden in de Burgess Shale, een kleisteenformatie in het Canadese gedeelte van de Rocky Mountains. Daar worden vaker bijzondere fossielen gevonden uit het Cambrium-tijdperk. Hallucigenia zou ongeveer 508 miljoen jaar geleden hebben geleefd.

Lange tijd was niet duidelijk of de stekels misschien poten waren, en wat de kop en staart waren. Pas vorig jaar vonden ze na lang door een microscoop kijken een paar aanwijzingen. De klauwen aan het eind van de poten vertonen een grote gelijkenis met de moderne fluweelworm. De nagels daarin zijn op dezelfde manier opgebouwd als bij die worm, waardoor de onderzoekers concluderen dat het poten zijn die aangepast zijn om mee te kauwen. Poten om mee te eten – het lijkt inderdaad wel een hallucinatie.

Een nieuwe analyse heeft nu ook uitgewezen waar de kop van het beest gezeten moet hebben. Een vergroting aan een kant was eerst de beste kandidaat, maar de paleontologen van de universiteit van Cambridge weten nu zeker dat dat wat vloeistof moet zijn geweest dat uit het dier geperst is tijdens de dood van het beestje. Dankzij geavanceerde beeldtechnieken durven de wetenschappers nu te concluderen dat de kop aan de andere kant zit, aan het eind van een lange, dunne nek met daarop twee boon-vormige ogen en rijtje tanden.