Australische vogels stichten opzettelijk brand


brandstichtende valk

De bush staat in delen van Australië weer in de brand. Het is daar zomer en de temperaturen komen soms boven de veertig graden uit. Maar niet al die branden zijn het gevolg van mensen of blikseminslag, een deel wordt veroorzaakt door vogels, hebben biologen ontdekt. Ze doen dat met opzet.

De zwarte wouw, de wigstaartwouw en de grote bruine valk vliegen soms met brandende takken in hun snavel om branden van het ene deel van de bush naar het andere te brengen, ontdekten onderzoekers van onder andere de Pennsylvania State University (VS). Soms werken hele groepen van deze vogels samen om een klein brandje binnen korte tijd over een groot gebied te kunnen verspreiden. Daarbij vliegen ze wel een kilometer met brandend materiaal.

De reden is dat het vuur en de rook kleine prooidieren uit hun holletjes verdrijft. Daardoor zijn ze makkelijker te bejagen. Dat er soms grote natuurgebieden verloren gaan, nemen de jagers op de koop toe. De biologen namen waar hoe de roofvogels samenwerkten en aan de rand van het vuur aan het wachten waren om de kleine dieren te verorberen. Het doet de biologen denken aan het jagen van dolfijnen, die soms samen vis opjagen om daar gemeenschappelijk van te profiteren.

Maar is het een ontdekking? De oorspronkelijke inwoners van Australië, de aboriginals, vertellen al decennia dat de vogels op deze manier jagen. Alleen werden ze nooit geloofd en ze hadden geen toegang tot wetenschappelijke vakbladen om hun observaties wereldkundig te maken. Het huidige onderzoek is geïnspireerd door een aboriginal arts, Phillip Waipuldanya Roberts, die het jagen van de vogels al in zijn autobiografie uit 1964 vermeldt.

Nu westerse wetenschappers het fenomeen ook hebben gezien, is het een feit. Volgens de onderzoekers doen beheerders van wildparken er verstandig aan om rekening te houden met deze jachtmethode en de inrichting van hun landschappen aan te passen aan de ‘nieuwe’ kennis.